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L’histoire de Mahommah Gardo Baquaqua

Mahommah Gardo Baquaqua était un ancien esclave, originaire de Zooggoo, en Afrique de l’Ouest, un royaume tributaire du royaume de Bergoo. Il a travaillé au Brésil en tant que captif; cependant, il s’est échappé et s’est enfui à New York en 1847, assurant sa liberté. Il était alphabétisé en arabe au moment de sa capture et a récité une prière en arabe devant un public au New York Central College, où il a étudié de 1849 à 1853. Il a écrit une autobiographie (Récit d’esclave), publiée par l’abolitionniste américain Samuel Moore en 1854. Son rapport est le seul document connu sur la traite des esclaves écrit par un ancien esclave brésilien.

Baquaqua est né à Djougou (actuellement au Bénin) entre 1820 et 1830 dans une importante famille de commerçants musulmans. Il a appris le Coran, la littérature et les mathématiques dans une école islamique. Encore adolescent, lui et son frère ont participé aux guerres de succession à Daboya, où il a été capturé puis secouru.

De retour à Djougou, il devient le serviteur d’un dignitaire local, peut-être le chef de Soubroukou. Des exactions qu’il a commis à cette époque en ont fait la cible d’un guet-apens dans lequel il a été emprisonné et transporté au Dahomey ; il fut embarqué sur un navire négrier en 1845 et emmené dans le Pernambuco au Brésil.

Baquaqua était esclave à Olinda dans le Pernambuco pendant environ deux ans. Son maître était boulanger. Il a travaillé dans la construction de maisons, transportant des pierres, a appris le portugais. La cruauté de ses maîtres brésiliens l’a poussé à recourir à l’alcoolisme et à tenter de se suicider.

Emmené à Rio de Janeiro, Baquaqua a été incorporé à l’équipage du navire de commerce Lembrança, transportant des marchandises vers les provinces du sud du Brésil. En 1847, une expédition de café aux États-Unis était son passeport pour la liberté. Le navire est arrivé dans le port de New York en juin, où il a été approché par des abolitionnistes locaux, qui l’ont encouragé à s’échapper du navire. Après l’évasion, cependant, il a été emprisonné dans la prison locale, et seule l’aide des abolitionnistes (qui ont facilité son évasion de prison) a empêché son retour au navire. Il fut ensuite envoyé en Haïti, où il vécut avec le révérend W. L. Judd, un missionnaire baptiste.

Converti au christianisme et baptisé en 1848, Baquaqua est retourné aux États-Unis en raison de l’instabilité politique en Haïti. Il a étudié au New York Central College dans le nord de l’État de New York pendant près de trois ans. En 1854, il s’installe au Canada; son autobiographie est publiée la même année à Detroit par Samuel Downing Moore.

On ne sait pas ce qui est arrivé à Baquaqua après 1857. Il était alors en Angleterre et s’était tourné vers l’American Baptist Free Mission Society pour être envoyé comme missionnaire en Afrique.

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