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Carl Lewis: La vie de la légende de l’athlétisme en 10 points

Frederick Carlton Lewis (né le 1er juillet 1961) est un ancien athlète américain d’athlétisme qui a remporté neuf médailles d’or olympiques, une médaille d’argent olympique et 10 médailles aux championnats du monde, dont huit d’or. Sa carrière s’est étendue de 1979 à 1996, date à laquelle il a remporté pour la dernière fois une épreuve olympique. Il est l’un des six athlètes olympiques à avoir remporté une médaille d’or dans la même épreuve individuelle lors de quatre Jeux olympiques consécutifs.

Nous vous déroulons la vie de cet illustre athlète en 10 points.

1. Né dans une famille d’athlètes

Frederick Carlton Lewis est né à Birmingham dans l’Alabama, le 1er juillet 1961. Il est le fils de William Lewis (1927-1987) et de Evelyn  Lewis. Sa mère était une coureuse de haies dans l’équipe panaméricaine de 1951. Son frère aîné Cleveland Lewis a joué au football professionnel pour les Memphis Rogues. Ses parents dirigeaient un club d’athlétisme local qui a exercé une influence cruciale sur lui et sa sœur, Carol. Elle est devenue sauteur en longueur d’élite, terminant neuvième aux Jeux olympiques de 1984 et remportant le bronze aux Championnats du monde de 1983.

2. Débuts prometteurs

Carl Lewis a d’abord été entraîné par son père, qui a également entraîné d’autres athlètes locaux au statut d’élite. À 13 ans, Lewis a commencé à participer au saut en longueur et il est devenu un athlète prometteur alors qu’il était entraîné par Andy Dudek et Paul Minore au lycée Willingboro dans sa ville natale de Willingboro Township dans le  New Jersey. Il a atteint le quatrième rang sur la liste mondiale junior de tous les temps des sauteurs en longueur.

3. Naissance d’un athlète pluridimensionnel 

Bien qu’il se soit concentré sur le saut en longueur, il commençait maintenant à émerger comme un talent dans les sprints. Des comparaisons commençaient à être faites avec Jesse Owens, qui dominait les épreuves de sprint et de saut en longueur dans les années 1930. Lewis s’est qualifié pour l’équipe américaine pour les Jeux olympiques de 1980 au saut en longueur et en tant que membre de l’équipe de relais 4 × 100 m. Le boycott olympique a empêché Lewis de participer à Moscou; il a plutôt participé au Liberty Bell Classic en juillet 1980, qui était une rencontre alternative pour les nations boycottant. Il a sauté 7,77 m  pour une médaille de bronze, et l’équipe américaine de relais 4 × 100 m a remporté l’or avec un temps de 38,61 s. Il a reçu l’une des 461 médailles d’or du Congrès créées spécialement pour les athlètes empêchés de participer aux Jeux olympiques de 1980. À la fin de l’année, il était classé sixième dans le  monde au saut en longueur et septième au 100 m.

4. Les débuts de la gloire mondiale

En 1981, Lewis est devenu le sprinter sur 100 m le plus rapide au monde (le plus rapide de l’année). Son record relativement modeste de 1979 (10,67 s) est passé à 10,21 de classe mondiale l’année suivante. Mais 1981 l’a vu courir 10,00 s aux championnats de la Conférence du Sud-Ouest à Dallas le 16 mai, un temps qui était le troisième plus rapide de l’histoire. Pour la première fois, Lewis a été classé numéro un mondial, tant au 100 m qu’au saut en longueur. Il remporte ses premiers titres nationaux au 100 m et au saut en longueur. De plus, il a remporté le prix James E. Sullivan en tant que meilleur athlète amateur aux États-Unis.

5. Le champion Olympique

Aux Jeux olympiques de 1984 à Los Angeles, Lewis a participé à quatre épreuves avec des perspectives réalistes de gagner chacune d’entre elles et d’égaler ainsi la réalisation de Jesse Owens aux Jeux de 1936 à Berlin.

Lewis a commencé sa quête pour égaler Owens avec une victoire convaincante au 100 m, en courant 9,99 s pour battre son plus proche concurrent, son compatriote américain Sam Graddy, de 0,2 s. Dans son épreuve suivante, le saut en longueur, Lewis a gagné avec une relative facilité. Son comportement en remportant cet événement a alimenté la controverse, même si des observateurs avertis ont convenu que ses tactiques étaient correctes. Comme Lewis avait encore des manches et des finales dans le 200 m et le relais 4 × 100 m à disputer, il a choisi de faire le moins de sauts nécessaire pour remporter l’épreuve. Il risquait de se blesser dans les conditions fraîches de la journée s’il se démenait, et son objectif ultime de remporter quatre médailles d’or pourrait être compromis. Il savait que son premier saut à 8,54 m était suffisant pour remporter l’épreuve. Il a commis une faute lors de son saut suivant, puis a réussi ses quatre autres sauts alloués. Lewis a facilement remporté l’or et Gary Honey d’Australie s’est contenté de la médaille d’argent avec un saut de 8,24 m. Le public n’était généralement pas au courant des subtilités de ce sport et les médias avaient répété à plusieurs reprises que Lewis voulait surpasser le record légendaire de saut en longueur de Bob Beamon de 8,90 m . Lewis lui-même avait souvent déclaré que c’était son objectif de dépasser la marque. Une publicité télévisée avec Beamon est apparue avant la finale, mettant en vedette le détenteur du record disant : « J’espère que tu réussiras, gamin. » Ainsi, lorsque Lewis a décidé de ne plus tenter de battre le record, il a été hué bruyamment. Interrogé sur ces huées, Lewis a déclaré: “J’ai été choqué au début. Mais après y avoir pensé, j’ai réalisé qu’ils huaient parce qu’ils voulaient voir plus de Carl Lewis. Je suppose que c’est flatteur.”

Sa troisième médaille d’or est venue au 200 m, où il a remporté avec un temps de 19,80 s, un nouveau record olympique et le troisième temps le plus rapide de l’histoire. Enfin, il a remporté sa quatrième médaille d’or au relais 4 × 100 m lorsqu’il a ancré la dernière étape de la course; il a battu la bande avec un temps de 37,83 s, établissant un nouveau record du monde.

6- Abscence de sponsors et de reconnaissance du public

Bien que Lewis ait réalisé ce qu’il s’était proposé de faire, égalant l’exploit de Jesse Owens de remporter quatre médailles d’or dans les mêmes épreuves lors d’un seul Jeux olympiques, il n’a pas reçu les offres de soutien lucratives auxquelles il s’attendait. La polémique du saut en longueur était l’une des raisons et son comportement d’autosatisfaction n’a pas impressionné plusieurs autres stars de la piste : « Il s’en frotte trop », a déclaré Edwin Moses, double médaillé d’or olympique du 400 m haies. “Un peu d’humilité est de mise. C’est ce qui manque à Carl.” De plus, l’agent de Lewis, Joe Douglas, l’a comparé à la pop star Michael Jackson, une comparaison qui n’a pas été bien passée. Douglas a déclaré qu’il avait été cité de manière inexacte, mais l’impression que Lewis était distant et égoïste était fermement ancrée dans la perception du public à la fin des Jeux olympiques de 1984.

7-Championnats du monde 1991 : les meilleures performances de Lewis

Tokyo était le lieu des championnats du monde de 1991. Dans la finale du 100 m, Lewis a affronté les deux hommes qui se sont classés numéro un au monde ces deux dernières années : Burrell et le Jamaïcain Raymond Stewart. Dans ce qui serait la course de 100 mètres la plus compétitive jamais réalisée à cette époque, avec six hommes terminant en moins de dix secondes, Lewis a non seulement vaincu ses adversaires, mais il a également récupéré le record du monde avec un temps de 9,86 s. Bien qu’auparavant détenteur du record du monde de cet événement, c’était la première fois qu’il franchissait la ligne avec “WR” à côté de son nom sur les écrans de télévision géants, et la première fois qu’il pouvait savourer son exploit au moment où il se produisait. “La meilleure course de ma vie”, a déclaré Lewis.  Le record du monde de Lewis tiendrait pendant près de trois ans. Lewis a également “ancré” l’équipe de relais 4 × 100 m à un autre record du monde, 37,50 s et c’était la troisième fois cette année-là qu’il il avait “ancré” une équipe de 4 × 100 m à un record du monde.

8- L’heure de la retraite sous les honneurs

En 1996, Lewis s’est qualifié pour l’équipe olympique américaine de saut en longueur pour la cinquième fois, la première fois qu’un Américain l’ait fait.  Aux Jeux olympiques de 1996, les blessures du détenteur du record du monde Mike Powell et du meilleur sauteur en longueur au monde, Iván Pedroso, ont affecté leurs performances. Lewis, en revanche, était en forme. Bien qu’il n’ait pas égalé les performances passées, son saut au troisième tour de 8,50 m  a remporté l’or par 0,21 m sur le deuxième James Beckford de la Jamaïque. Il est devenu le troisième olympien à remporter la même épreuve individuelle quatre fois (et l’un des quatre seulement), rejoignant le marin danois Paul Elvstrøm et le lanceur de disque Al Oerter des États-Unis, et plus tard égalé par le nageur américain Michael Phelps. Les neuf médailles d’or de Lewis le rapprochent également de la deuxième place sur la liste des multiples médaillés d’or olympiques avec Paavo Nurmi, Larisa Latynina et Mark Spitz derrière Phelps.

9- L’impressionnant Palmarès de Carl Lewis

L’Américain Carl Lewis est l’un des rares athlètes à avoir remporté 9 médailles d’or au cours de sa carrière olympique (2 au 100m, 1 au 200m, 2 au 4x100m et 4 au saut en longueur). Lewis a participé à quatre jeux olympiques, il a égalé la performance légendaire de Jesse Owens en remportant 4 médailles d’or en un seul Jeux olympiques en 1984. Il est également le seul homme à avoir remporté le titre olympique de saut en longueur quatre fois de suite. Carl Lewis, c’est en Athlétisme – Los Angeles 1984, Séoul 1998, Barcelone 1992, Atlanta 1996

10- Sa vie privée

Carl Lewis a épousé Maria Lewis, avec qui il a eu un fils, Bakim. Lewis est végétalien (personne qui ne mange que des produits d’origine végétale). Il attribue ses résultats exceptionnels de 1991 en partie au régime végétalien qu’il a adopté en 1990, alors qu’il avait presque vingt ans. Il a dit que cela lui convenait mieux parce qu’il pouvait manger une plus grande quantité sans affecter son athlétisme et il pense que passer à un régime végétalien peut conduire à une amélioration des performances sportives. Lewis a chanté l’hymne national des Etats Unis  lors de la finale de la NBA 1993.

Carl Lewis est apparu dans de nombreux films et séries télévisées, jouant son propre personnage. Il a été actif dans diverses organisations caritatives et, en 2001, il a créé la Fondation Carl Lewis, qui se concentrait sur la promotion de la forme physique. En 2011, Lewis, un démocrate, a annoncé qu’il briguait un siège au Sénat de l’État du New Jersey. Cependant, sa candidature a ensuite été contestée en raison de l’exigence de résidence de l’État et, en septembre, Lewis s’est retiré de la course.

À partir de 2018, Lewis est entraîneur adjoint d’athlétisme dans l’université où il a étudié (Université de Houston).

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