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Premier diplômé afro-américain de West Point

Henry Ossian Flipper, esclave né à Thomasville, en Géorgie, en 1856, est le premier cadet afro-américain diplômé de l’Académie militaire des États-Unis à West Point, dans l’État de New York. Flipper, à qui aucun cadet blanc n’a jamais parlé pendant ses quatre années à West Point, a été nommé sous-lieutenant dans la 10e cavalerie américaine, basée à Fort Sill, dans le territoire indien.

La United States Military Academy – la première école militaire d’Amérique – a été fondée par le Congrès en 1802 dans le but d’éduquer et de former les jeunes hommes à la théorie et à la pratique de la science militaire. Établie à West Point dans l’état de  New York, l’académie militaire américaine est souvent simplement appelée West Point.

Situé sur la haute rive ouest de la rivière Hudson à New York, West Point est le site d’un fort de l’ère révolutionnaire construit pour protéger la vallée de la rivière Hudson contre les attaques britanniques. En 1780, le général patriote Benedict Arnold, commandant du fort, accepta de céder West Point aux Britanniques en échange de 6 000 livres. Cependant, le complot a été découvert avant de tomber entre les mains des Britanniques et Arnold s’est enfui chez les Britanniques pour se protéger.

Dix ans après la création de l’Académie militaire des États-Unis en 1802, la menace croissante d’une nouvelle guerre avec la Grande-Bretagne entraîna une action du Congrès visant à agrandir les installations de l’académie et à augmenter le corps de West Point. À partir de 1817, le Surintendant Sylvanus Thayer – connu plus tard comme le «père de West Point» – réorganisa l’Académie militaire américaine et l’école devint l’une des meilleures sources d’ingénieurs civils du pays. Pendant la guerre américano-mexicaine, les diplômés de West Point occupaient les rangs des forces américaines victorieuses et, avec le début de la guerre civile, d’anciens camarades de classe de West Point se sont malheureusement alignés pour défendre leurs États d’origine.

En 1870, le premier cadet afro-américain, James Webster Smith, a été admis à l’académie mais n’a jamais atteint les cérémonies de remise des diplômes. Ce n’est qu’en 1877 que Henry Ossian Flipper devint le premier à obtenir son diplôme, après quatre années de préjugés et de silence. En 1976, les premières cadettes ont été admises à West Point. L’académie est à présent sous la direction générale et la supervision du département de l’Armée américaine et compte plus de 4 000 étudiants.

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